La burbuja de la deuda

Recientemente se firmó un paquete de estímulo de 1,9 billones de dólares en los Estados Unidos. ¿Puede realmente sacar de la recesión esa factura de estímulo, más los paquetes aprobados en otros países? No creo.

La economía depende de la energía, mucho más de lo que opera con la creciente deuda. Nuestros problemas energéticos no parecen ser reparables a corto plazo, como seis meses o un año. En cambio, la economía parece encaminarse hacia un colapso de su burbuja de deuda. Con el tiempo, es posible que veamos un restablecimiento del sistema financiero mundial que conduzca a menos monedas intercambiables, mucho menos comercio internacional y a la caída de la producción de bienes y servicios. Algunos gobiernos pueden colapsar.

¿Qué es la deuda?

Entiendo que la deuda es una promesa indirecta para futuros bienes y servicios. Estos bienes y servicios futuros sólo pueden crearse si existen suministros adecuados de los tipos adecuados de energía y otros materiales, en los lugares adecuados, para fabricar estos futuros bienes y servicios.

Pienso en la deuda como un dispositivo que cambia el tiempo. Indirectamente, es una promesa de que la economía será capaz de proporcionar tantos, o más, bienes y servicios en el futuro en comparación con lo que hace en el momento en que se contrae el préstamo.

El sentido común sugiere que es mucho más fácil pagar la deuda con intereses en una economía en crecimiento que en una economía en contracción. Carmen Reinhart y Ken Rogoff se toparon inesperadamente con este fenómeno en su trabajo de 2008, This Time Is Different: A Panoramic View of Eight Centuries of Financial Crises. Informaron (p. 15), «Es notable que los no morosos, en general, son historias de crecimiento enormemente exitosas». En otras palabras, su análisis de 800 años de deuda pública mostró que la cesación de pagos era casi inevitable si un país dejaba de crecer o comenzaba a reducirse.

El FMI estima que la economía mundial se contrajo un 3,5% en 2020. Hay muchas zonas con indicios aún peores: la zona del euro, el -7,2%; Reino Unido, -10,0%; India, -8,0%; México, -8.5%; y Sudáfrica, -7,5%. Si estas situaciones no se pueden cambiar rápidamente, deberíamos esperar ver burbujas de deuda colapsadas. Incluso Estados Unidos, que se contrajo un 3,4%, necesita un rápido retorno al crecimiento si quiere mantener inflada su burbuja de deuda.

La interrelación entre a) el aumento de la deuda, b) el creciente consumo de energía y una (c) economía en crecimiento

Cuando estamos lejos de los límites energéticos, el aumento de la deuda parece llevar a la economía. Este es un gráfico que junté en 2018, explicando la situación. Una pequeña cantidad de deuda es útil para el sistema. Pero, si llega a haber demasiada deuda, tanto los precios del petróleo como las tasas de interés suben, lo que pone en práctica el sistema de frenado. La bicicleta/economía se desacelera rápidamente.

Figura 1. La visión del autor de la analogía de una bicicleta vertical que acelera y una economía en exceso de velocidad.

Así como una bicicleta de dos ruedas tiene que ir lo suficientemente rápido como para mantenerse erguida, la economía necesita estar creciendo lo suficientemente rápido como para que la deuda haga lo que se pretende hacer. Se necesita suministro de energía para crear los bienes y servicios de los que depende la economía.

Si el petróleo y otros productos energéticos son baratos de producir, su beneficio estará ampliamente disponible. Los empleadores podrán agregar máquinas más eficientes, como tractores más grandes. Estas máquinas más eficientes actuarán para aprovechar la mano de obra humana de los trabajadores. La economía puede crecer rápidamente, sin el uso de mucha deuda. La Figura 2 muestra que el precio mundial del petróleo era de 20 dólares por barril en 2020, o incluso menos, antes de 1974.

Figura 2. El precio del petróleo en dólares en 2020, basado en montos hasta 2019 en 2019$ de la Revisión Estadística de la Energía Mundial de BP de 2020, el ajuste inflacionario de 2019 a 2020 basado en los precios urbanos del IPC del Departamento de Trabajo de estados Unidos y el precio medio del petróleo Brent para 2020 basado en información de la EIA.

La figura 3 a continuación muestra la relación histórica entre el crecimiento del consumo de energía estadounidense (línea roja) y el aumento del dólar en el crecimiento de la deuda estadounidense necesario para agregar un aumento del PIB en dólares (línea azul). Este gráfico calcula las relaciones para períodos de cinco años porque las relaciones para años individuales son inestables.

Figura 3. Comparación del crecimiento promedio de cinco años en el consumo de energía estadounidense basado en datos de la EIA con el monto promedio de cinco años de deuda adicional necesaria para agregar $1 del PIB.

Sobre la base de la Figura 3, el crecimiento anual promedio de los Estados Unidos en el consumo de energía (línea roja) generalmente disminuyó entre 1951 y 2020. La cantidad de deuda que debía añadirse para crear 1 dólar adicional del PIB (línea azul) ha estado aumentando en general.

Según Investopediael producto interno bruto (PIB)es el valor monetario o de mercado total de todos los bienes y servicios terminados producidos dentro de las fronteras de un país en un período de tiempo específico. Tenga en cuenta que no hay ninguna mención de la deuda en esta definición. Si las empresas o los gobiernos pueden encontrar una manera de poner grandes cantidades de crédito a disposición de los prestatarios que no son muy dignos de crédito, se hace fácil vender automóviles, motocicletas o casas a compradores que nunca pueden pagar esa deuda. Si la economía golpea las turbulencias, es probable que estos compradores marginales entren en cesación de pagos, causando un colapso en una burbuja de deuda.

Análisis del crecimiento del consumo de energía, crecimiento de la deuda y crecimiento económico para agrupaciones más amplias de años

Para tener una mejor idea de lo que está sucediendo con respecto al crecimiento de la energía, el crecimiento de la deuda y el crecimiento del PIB, creé algunas agrupaciones más amplias de años, basadas principalmente en patrones en la Figura 2, mostrando precios del petróleo ajustados a la inflación. Se eligieron las siguientes agrupaciones de años:

  • 1950-1973
  • 1974-1980
  • 1981-2000
  • 2001-2014
  • 2015-2020

Usando estas agrupaciones de años, junté gráficos en los que es más fácil ver tendencias.

Figura 4. El aumento anual promedio del consumo de energía durante el período se muestra sobre la base de datos de la EIA frente al aumento promedio del PIB real (ajustado a la inflación) para el período mostrado sobre la base de datos de la Oficina de Análisis Económico de los Estados Unidos.

La Figura 4 muestra que para los Estados Unidos, ha habido una tendencia general a la baja en el crecimiento anual del consumo de energía. Al mismo tiempo, el PIB real (es decir, ajustado a la inflación) ha estado en tendencia a la baja, pero no tan rápidamente.

Esperamos que un menor consumo de energía conduzca a un menor crecimiento del PIB real porque se necesita energía de los tipos apropiados para fabricar bienes y servicios. Por ejemplo, se necesita petróleo para enviar la mayoría de las mercancías. Se necesita electricidad para operar computadoras y mantener las luces encendidas. Según la Asociación Mundial del Carbón,grandes cantidades de carbón se utilizan en la producción de cemento y acero. Estos son importantes para la construcción, como está previsto en proyectos de estímulo en todo el mundo.

Además, en la Figura 4, el período 1981-2000 muestra un repunte tanto en el crecimiento del consumo de energía como en el crecimiento del PIB real. Este período corresponde a un período de precios relativamente bajos del petróleo (Figura 2). Con los precios más bajos del petróleo, las empresas encontraron asequible agregar nuevos dispositivos para aprovechar la mano de obra humana, haciendo a los trabajadores más productivos. La creciente productividad de los trabajadores es al menos parte de lo que condujo al aumento del crecimiento del PIB real.

Figura 5. Dólares de deuda adicional necesarios para agregar $1 dólar de crecimiento del PIB (incluida la inflación), según datos de la Oficina de Análisis Económico de los Estados Unidos.

La Figura 5, arriba, es inquietante. Sugiere firmemente que la economía estadounidense (y probablemente muchas otras economías) ha necesitado agregar una cantidad creciente de deuda para agregar $1 del PIB en los últimos años. Este patrón comenzó mucho antes del paquete de estímulo de 1,9 billones de dólares del presidente Biden en 2021.

Para empeorar las cosas, el crecimiento del PIB en la Figura 5 no se ha reducido para eliminar el impacto de la inflación. En promedio, la eliminación del impacto de la inflación reduce el crecimiento del PIB anterior en aproximadamente la mitad. En el período 2015-2020, se necesitaron alrededor de $4.35 de deuda adicional para agregar un dólar de crecimiento del PIB, incluida la inflación. Se necesitaría aproximadamente el doble de esa cantidad, o $8.70 de deuda, para crear un crecimiento ajustado a la inflación por valor de $1.00. Con un rendimiento tan bajo de la deuda adicional, parece poco probable que el paquete de estímulo de 1,9 billones de dólares aumente mucho el crecimiento de la economía.

La caída de las tasas de interés (Figura 6) es una parte importante de lo que permitió el rápido crecimiento de la deuda después de 1981 que se muestra en la Figura 5.

Figura 6. Tasas del Tesoro estadounidense a 10 años y 3 meses hasta febrero de 2021, en un gráfico preparado por la Reserva Federal de San Luis.

Claramente, la deuda es más asequible si la tasa de interés es más baja. Por ejemplo, los préstamos para automóviles y las hipotecas sobre viviendas tienen pagos mensuales más bajos si la tasa de interés es más baja. También está claro que los gobiernos necesitan gastar menos de sus ingresos fiscales en pagos de tasas de interés si las tasas de interés son más bajas. Los cambios realizados por el presidente estadounidense Ronald Reagan cuando asumió el cargo en 1981 también alentaron el uso de más deuda.

Una preocupación importante con respecto a la burbuja de deuda actual es el hecho de que las tasas de interés son casi tan bajas como pueden ir sin ir negativas. De hecho, la tasa de interés de los bonos del Tesoro a 10 años es ahora del 1,72%, que es superior a la tasa media de febrero de 2021 que aparece en el gráfico. A medida que suben las tasas de interés, se vuelve más costoso agregar más deuda. A medida que aumenten las tasas de interés, las empresas tendrán menos probabilidades de asumir deudas para expandirse y contratar a más trabajadores.

El gasto en intereses es un gasto importante de los gobiernos, las empresas y los propietarios de viviendas en todas partes. Los costos de energía son otro gasto importante de los gobiernos, las empresas y los propietarios de viviendas. Tiene sentido que la caída de las tasas de interés pueda ocultar en parte el aumento de los precios de la energía.

Se necesitaba una tendencia hacia tasas de interés más bajas a partir de 1981 porque Estados Unidos ya no podía producir grandes cantidades de crudo que eran rentables para vender a menos de 20 dólares por barril, en precios ajustados a la inflación. Las tasas de interés más bajas hicieron que la adición de deuda fuera más factible. Esta deuda adicional podría suavizar la transición a una economía menos dependiente del petróleo, ahora que era de alto precio. Las tasas de interés más bajas ayudaron a todos los segmentos de la economía a adaptarse al nuevo costo más alto del petróleo y otros combustibles.

La experiencia estadounidense muestra precisamente lo útil que podría ser para una economía tener un suministro de petróleo de rápido crecimiento de bajo costo.

La producción de petróleo estadounidense, excluyendo Alaska («resto» azul en la Figura 7), aumentó rápidamente después de 1945, pero comenzó a disminuir poco después de alcanzar un pico en 1970. Esta creciente producción de petróleo había proporcionado temporalmente un gran impulso a la economía estadounidense.

Figura 7. Producción de crudo estadounidense, basada en datos de la Administración de Información de Energía de Estados Unidos.

Hasta casi 1970, la producción de petróleo estadounidense estaba aumentando rápidamente. La Figura 8 muestra que durante este período, los ingresos tanto del 90% inferior de los trabajadores como del 10% superior de los trabajadores aumentaron rápidamente. Durante un período de unos 20 años, los ingresos de ambos grupos crecieron alrededor de un 80%, después de ajustarse a la inflación. En promedio, los trabajadores estaban alrededor de un 4% mejor cada año, con el rápido crecimiento de petróleo muy barato, todos los cuales se quedaron en los Estados Unidos (en lugar de ser exportados). Las importaciones estadounidenses de petróleo barato también crecieron durante este período.

Una vez que los precios del petróleo fueron más altos, el crecimiento de los ingresos tanto para el 90% más bajo como para el 10% superior se desaceleró. Con los cambios realizados a partir de 1981, las disparidades salariales comenzaron a crecer rápidamente. De repente se convirtió en una necesidad de nuevos enfoques de alta tecnología que usaron menos petróleo. Pero estos cambios fueron más útiles para los gerentes y los trabajadores altamente educados que el 90% inferior de los trabajadores.

Figura 8. Gráfico que compara las ganancias de ingresos por el 10% superior con las ganancias de ingresos por el 90% inferior por el economista Emmanuel Sáez. Basado en un análisis de datos del IRS, publicado en Forbes.

La mayoría de las fuentes de petróleo baratas de extraer del mundo se han agotado. Nuestro problema es que el mercado mundial no puede conseguir que los precios suban lo suficientemente alto como para que los productores cubran todos sus gastos, incluidos los impuestos.

Según mi análisis, el precio mundial del petróleo tendría que ser de al menos 120 dólares por barril para cubrir todos los costos que necesita cubrir. Los costos que deben cubrirse incluyen más artículos de los que normalmente incluiría una compañía petrolera en sus estimaciones de costos. La compañía necesita desarrollar nuevos campos para compensar los que se están agotando. Tiene que pagar intereses sobre su deuda. También necesita pagar dividendos a sus accionistas. En el caso de los productores de esquisto, el precio debe ser lo suficientemente alto como para que la producción fuera de los «puntos dulces» pueda llevarse a cabo de manera rentable.

Para los exportadores de petróleo, es especialmente importante que el precio de venta sea lo suficientemente alto como para que el gobierno del país exportador de petróleo pueda recaudar ingresos fiscales adecuados. De lo contrario, el país exportador no podrá mantener programas de subsidios alimentarios de los que depende la población y programas de obras públicas que proporcionen empleos.

El mundo puede agregar más deuda, pero es difícil ver cómo la burbuja de deuda que se crea realmente hará que la economía mundial avance lo suficientemente rápido como para evitar que la burbuja de deuda colapse en el próximo año o dos.

Muchos modelos se basan en la suposición de que la economía puede volver fácilmente a la tasa de crecimiento que tenía, antes de COVID-19. Hay varias razones por las que esto parece poco probable:

  • Muchas partes de la economía mundial no estaban creciendo muy rápidamente antes de la pandemia. Por ejemplo, los centros comerciales lo estaban haciendo mal. Muchas aerolíneas estaban en dificultades financieras. Las ventas privadas de automóviles de pasajeros en China alcanzaron su punto máximo en 2017 y han disminuido cada año desde entonces.
  • A los bajos precios del petróleo antes de la pandemia, muchos productores de petróleo (incluidos los Estados Unidos) tendrían que reducir su producción. El pico de producción de esquisto de 2019 (que se muestra en la Figura 7) puede resultar ser el pico en la producción de petróleo estadounidense debido a los bajos precios.
  • Una vez que la gente se acostumbró a trabajar desde casa, muchos de ellos realmente no quieren volver a un largo viaje diario.
  • No está claro que la pandemia realmente se vaya, ahora que la hemos mantenido durante tanto tiempo. Siguen apareciendo nuevas mutaciones. Las vacunas no son 100% efectivas.
  • Como mostré en la Figura 5, agregar más deuda parece ser una forma muy ineficiente de sacar la economía de un agujero. Lo que realmente se necesita es un creciente suministro de petróleo que se pueda producir y vender de forma rentable por menos de 20 dólares por barril. Otros tipos de energía deben ser igualmente baratos.

Debo señalar que la energía eólica y solar intermitente no es un sustituto adecuado del petróleo. Ni siquiera es un sustituto adecuado de la producción de electricidad «despachable». Es simplemente un producto energético que ha sido suficientemente subvencionado que a menudo puede ganar dinero para sus productores. También suena bien, si se conoce como «energía limpia». Desafortunadamente, su verdadero valor es menor que su costo de producción.

¿Qué hay por delante?

Espero que los precios del petróleo aumenten un poco, pero no lo suficiente como para elevar los precios al nivel que los productores requieren. Las tasas de interés seguirán subiendo a medida que los gobiernos de todo el mundo intenten más estímulos. Con estas tasas de interés más altas y los precios más altos del petróleo, a las empresas les irá cada vez menos bien. Esto ralentizará la economía lo suficiente como para que los impagos de la deuda se conviertan en un problema importante. Dentro de unos meses a un año, la burbuja de deuda mundial comenzará a desplomarse, con lo que los precios del petróleo bajarán más de un 50%. Los precios del mercado de valores y los precios de edificios de todo tipo caerán en dólares ajustados a la inflación. Muchos lazos resultarán inútiles. Habrá problemas con estantes vacíos en tiendas y gasolineras sin productos para vender.

La gente comenzará a ver que si bien la deuda es una promesa para el equivalente de los bienes y servicios futuros, no es necesariamente el caso de que aquellos que hacen las promesas sean capaces de apoyar estas promesas. Por lo general, se puede esperar que la riqueza del papel pierda su valor.

Me imagino una situación, no dentro de muchos años, en la que los países de todo el mundo establecerán nuevas monedas que no son tan fácilmente intercambiables con otras monedas como lo son las monedas actuales. El comercio internacional caerá drásticamente. El nivel de vida de la mayoría de las personas caerá precipitadamente.

Dudo que las nuevas monedas sean monedas electrónicas. Mantener la electricidad es una tarea difícil en las economías que cada vez más necesitan depender únicamente de los recursos locales. La electricidad puede estar fuera durante meses a la vez después de un fallo del equipo o una tormenta. Tener una moneda que dependa solo de la electricidad sería una mala idea.


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